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L'autre jour, j'ai fait un truc que je voulais faire depuis que je suis arrivée à Londres il y a huit ans: aller visiter le temple indien de Neasden. Et oui après le Japon, cette semaine je vous emmène aux Indes... Enfin pour être plus précise: dans la banlieue grise du nord de Londres. C'est un peu comme une huître: pour mieux pouvoir apprécier la perle qu'est le BAPS Shri Swaminarayan Mandir, il faut d'abord passer à côté d'une autoroute, des parkings géants du Tesco et d'Ikéa, avec à l'horizon les cheminées d'une déchetterie et l'arche du stade de Wembley... avant d'atteindre des petites rues résidentielles et le fameux temple. (Et en plus, quand j'y suis allée, il pleuvait des cats and dogs...)

Mais tout cela vaut vraiment la peine: même sous un ciel gris et soupoudré de neige comme sur cette carte postale, le temple est magnifique:

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Ouvert en 1995, le mandir (temple hindou) attire 500,000 visiteurs par an. Il est fait de 5,000 tonnes de marbre Italien et de calcaire Bulgarien, envoyées en Inde se faire sculpter par des maîtres artisans, et a été assemblé comme un puzzle géant par des volontaires londoniens en seulement deux ans et demi. À l'époque c'était le plus grand temple hindou du monde en dehors d'Inde (là présent les BAPS de Chicago, Toronto et Atlanta sont plus grands). Il a été construit suivant entièrement les traités d'architecture Vedic, sans structure en métal ou autre support moderne. Le résultat est une vraie merveille, à la hauteur des temples jain que j'ai eu la chance de voir en Inde.

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Photo: James Corras

Le temple comprend aussi un haveli, ou hall de prière. Son entrée est décorée avec de magnifiques poutres et animaux en bois sculpté, à l'extérieur comme à l'intérieur:

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Photo: James Corras

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Le hall de prières peut accueillir 2,000 personnes. Lors de Diwali, la fête des lumières, 1,500 plats végétariens y sont servis pour célébrer la nouvelle année. À l'intérieur du temple même, vous trouverez des colonnes sculptées magnifiques et une coupole à donner le tourni:

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Les dieux Ganesh et Hanuman sont postés à l'entrée du temple, qui abrite les autels de cinq personnages sacrés, comme ceux ci-dessous. Leurs habits sont changés chaque jour, et on ne peut les voir qu'à certaines heures de la journée précisées sur le site (Murti Darshan timings) où vous pouvez même voir une photo des déités, actualisée chaque jour. Le reste du temps, comme le veut la tradition, ils se reposent derrière des portes sculptées.

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Voici une carte postale de sa sainteté Pramukh Swami Maharaj, 91 ans, le cinquième successeur de Bhagwan Sawminarayan, et le guide spirituel actuel du Bochasanwasi Shri Akshar Purushottam Swaminarayan Sanstha (BAPS), une organisation affiliée à l'ONU participant à des activités humanitaires autour du monde, avec 11,500 centres, 650 temples et 55,000 volontaires. Fondée en 1907, BAPS appartient au mouvement Swamirayan de l'hinduisme, principalement basé au Gujarat. L'un de leurs buts est de préserver la culture et la langue gujarati à travers le monde - du Canada à l'Angleterre, beaucoup des immigrés indiens sont originaires de cette province (d'où venait Gandhi).

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Ce que j'ai aimé dans ma visite, c'est tous les petits détails très indiens et très touchants de la communauté qui s'est unie pour créer cet endroit: une vitrine avec les diplômes du Guiness Book records, une autre avec les coupes gagnées par l'équipe de criquet du temple, les photos de Lady Di et du Prince Charles venus en visite, l'accueil des gardiens, etc. Sous le temple se trouve un petit "musée" très mignon soulignant les grands thèmes de l'hindouisme, la plus vieille religion du monde.

J'ai beaucoup aimé la partie sur la grandeur de la culture indienne. 'L'ancienne civilisation indienne diffère de celle d'Égypte, de Mésopotamie et de Grèce car ses traditions ont été préservées sans interruptions jusqu'à aujourd'hui.' On y apprend l'importance du devoir, du but, du sacrifice; la richesse de la langue sanskrit, qui a plus de 65 mots pour dire 'terre' et 70 pour 'eau'; que l'Inde a inventé le zéro, la géométrie, et décrit la loi de la gravité 1,200 avant Newton... Une fierté pas déplacée du tout donc.

Avant de partir j'ai dépensé £7 en souvenirs dans la petite boutique du temple, ramenant des cartes postales, une mini-statue de Ganesh, une BD hindoue, et un disque de prières en Gujarati...

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Mais notre voyage en Inde n'est pas fini: nous avons aussi été déguster des petits plats végétariens au Shayona restaurant, situé juste en face du temple (à côté d'un supermarché ou vous trouverez toutes sortes de produits indiens).

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C'est l'un des meilleurs repas indien que j'ai mangé en dehors d'Inde. Les menus sont pleins de plats aux noms inconnus (cuisinés sans ail ni oignons apparemment), la jolie salle remplie de familles du coin et de quelque touristes... Un arrêt obligatoire pour tout visiteurs du temple. Le Rajwada thali du weekend (£10.95) contient du puri (pain), puran puri (pain farci aux lentilles), bharela bhindi et bateta (ocras farcies et boules de patate épicées), mixed lilva et muthia (pois et boulettes à la vapeur), riz palak (riz aux épinards), du kadhi (farine de pois chiche, yaourt et légumes), de la salade de haricots, fried lila marcha (farine de gramme et piments verts), et kheer (riz au lait). Nous on a beaucoup aimé le paneer (fromage) en sauce, les champignons au fromage frits, le pain sucré et le milkshake à la cardamome.

Il y a même une boutique vendant des petits gâteaux indiens à ramener à la maison...

> BAPS Shri Swaminarayan Mandir, ouvert tous les jours de 9h à 18h, entrée gratuite. Il est interdit de porter des shorts et jupes trop courts, et il faut enlever ses chaussures à l'entrée. Il est interdit de prendre des photos de l'intérieur. Il faut laisser les sacs et appareils photos au kiosque dans le parking, c'est très safe et très bien organisé. Le petit musée à l'intérieur coûte £2.
Pour vous y rendre, prenez la Jubilee line jusqu'à Neasden, et suivez les panneaux (15min de marche), ou la Bakerloo Line jusqu'à Stonebridge Park (moins bien indiqué mais un peu plus près).